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软件专利存废之争

来源: NOW999 2014-01-25 15:55

计算机软件专利权的授权问题,一直是各国立法机构、IT从业者和经济学家们激烈讨论的话题。这几年中,随着软件专利之战越演越烈,废除软件专利权的呼声也越来越高。

2013年8月29号新西兰议会以117票同意、4票反对通过了被辩论五年之久的禁止软件专利法案。根据这项法案,新西兰将停止受理基础软件的专利申请。无独有偶,早在今年4月德国议会就通过了反对软件专利的议案,以敦促德国政府采取措施限制对计算机程序的专利授予。

其实,计算机软件专利权的授权问题,一直是各国立法机构、IT从业者和经济学家们激烈讨论的话题。这几年中,随着软件专利之战越演越烈,废除软件专利权的呼声也越来越高。

软件专利成“过街老鼠”?

新西兰议会称,废除软件专利权旨在化解专利权存在的一些负面因素,以释放国内的科技创新,敦促市场孕育更加公平的竞争环境。议员Cleare Curran表示:“把一些显而易见的方法注册为专利(如一些基础的算法和数学公式),这极不利于软件开发,绕开世界上这些成千上万的流氓专利开发软件几乎是不可能的事情。”

诺贝尔经济学奖得主、美国普林斯顿大学教授埃里克·马斯金就是废除软件专利的坚定支持者,他称:“软件行业的发展具有高度的连贯性:整个行业是一步步前进的,每个产品都吸收了之前产品的长处。”他警示道,如果这个链条中的一个环节被注册了专利,凭借高昂的专利许可费,专利所有者就会对软件发展的持续进步造成障碍,或至少会减缓其发展脚步。

对于中小型软件企业来说,他们忧虑的是软件专利可能成为软件巨头们维护垄断的利器,高昂的专利收费成为一些公司套在竞争对手脖子上的枷锁。由于过快的发展速度,创业公司们担心在自己事业如日中天时突然杀出一家专利大户,一纸诉讼把他们告上法庭。软件公司在创新过程中可能时刻处于大公司的“专利雷区”,一旦发生诉讼案,软件巨头们会因庞大的专利数量和雄厚的财力而占居主动,中小软件企业既没有自己的“专利池”作为讨价还价的筹码,又没有财力可以对客户进行赔偿和担保,因此他们完全可能被“软件专利”所扼杀。

这并非杞人忧天。2007年5月,微软指责开源软件侵犯其230余项专利,要求开源软件组织支付许可费用。其中,Linux内核侵犯42项专利,Linux用户界面和其他设计元素侵犯65项,Open Office软件侵犯45项,其他开源软件侵犯83项。对此,红帽公司副总顾问及理事长Mark H. Webbink有一个非常形象的比喻:“微软就好像坐在高速公路上行驶的卡车后面,不停地往车后撒钉子,后面的对手都在忙着补胎,这样就减缓了追赶的速度。”[page]

想说废除不容易

彻底废除软件专利,真的就能解决软件行业存在的问题吗?废除后,如何保护软件的知识产权,会不会产生新的问题?

就彻底废除软件专利,美国某个网站曾展开讨论,主张对软件提供专利保护的人认为,由于软件专利保护的存在,软件公司都愿意在软件开发上加大投入,以期望在市场上获得更丰厚的回报。如果废除了软件专利,就再也不会有公司愿意在软件研发方面进行投资,只会等其他公司开发出新的软件,然后直接抄袭或将其改头换面一番就万事大吉了。

因此,他们认为单纯地废除软件专利过于激进,并不能起到促进软件行业创新的作用,反而会促进软件公司之间会互相抄袭彼此的创意。软件专利存在的时候,抄袭之风就已屡禁不止,一旦废除专利,就好比拆除防洪大坝,抄袭的洪水势必汹涌滔天,对软件创新势必造成极大危害。

上述观点并未得到普遍认同,辛普森格里尔逊(Simpson Grierson)律所的知识产权律师俄尔·戈瑞(Earl Gray)说:“国际企业或许认为在某些领域他们拥有一些十分高明却无法保护的想法,但通过复制进行窃取的行为仍将受版权法约束。”

其实,新西兰新通过的“禁止专利法案”也只是废除了对基础软件的专利保护,重大创新和软件仍将受到版权法保护。或许,软件专利并非一无是处,软件业也并未病入膏肓,只是现存的软件专利制度专利门槛过低,需要对软件专利的范围进行严格的审查和界定,同时适当缩短软件专利的有效期。

谷歌公司的公共政策主管Pablo Chavez称,软件专利应与其他领域的专利区分开来,例如工业领域和医药领域。他表示,专利制度尽管不可或缺,但是软件专利体系应该做出一些改变,谷歌内部正试图采用头脑风暴等方式引领软件专利领域的改革。

软件专利的硬伤

软件专利自身的硬伤,也使越来越多的人主张废除软件专利。作为一种私有权利,软件专利可以保护软件最核心的思想及功能,但技术材料公开、审查时间长、审查程序复杂、专利维护费用高等缺陷,提高了企业专利保护的成本,也削弱了专利保护的优势。另一方面,软件专利对软件的后续开发造成很大限制,后来开发者需要小心避开更多雷区以免侵权,客观上加大了软件开发的难度,限制了行业自主创新的发展。

新西兰废除软件专利,只是第一个“吃螃蟹”的国家,在当今世界经济全球化的大环境下,软件知识产权的保护如何实现?专家称,应根据本国软件行业发展的具体情况对症下药,因地制宜。比如改良软件专利制度,建立更严格的专利审查标准,或运用版权法和专利法综合保护等。但是如何更好地协调软件专利权与社会公众利益的关系,仍是每个国家的立法者需要深入思考的问题。

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